Человечество представляет собой единый биологический вид, но делится на ряд больших и малых рас. Расы объединяют общие физические признаки, которые имеют биологическое происхождение и передаются генетически от поколения к поколению. К стойкому набору таких признаков ученые относят цвет кожи, разрез и цвет глаз, форму и цвет волос, форму черепа, пропорции тела и некоторые другие. 

На земле живут три большие расы: европеоидная, австрало-негроидная и монголоидная и множество переходных антропологических типов, но в пределах их расселения и пограничных зонах существует множество малых рас (по различным классификациям от 23 до 32) и переходных антропологических типов. Большинство этносов довольно однородны на уровне больших рас, но внутри одного народа наблюдается значительное варьирование антропологических признаков. Нередко люди одной национальной принадлежности относятся к различным антропологическим типам. Так, коренное население русского Беломорья или Валдайской возвышенности, в массе своей светловолосое и длинноголовое, внешне отличается от более темноволосых, темноглазых и широкоголовых жителей Рязанской области, принадлежащих к другому антропологическому типу. Неоднородны в антропологическом отношении различные группы украинцев, башкир, грузин, узбеков и множества других этносов. В свою очередь, разные народы или субэтносы могут иметь очень сходный антропологический состав. Например, байкальский тип монголоидной расы представлен эвенами, эвенками, многими народами Амура, юкагирами, большой частью якутов и бурят. 

Изучением расового состава человечества и изменением физического типа человека во времени и пространстве занимается наука антропология в разделе расоведения (этнической антропологии).